Mindst 157 er døde og 5000 sårede efter kraftigt jordskælv i Kina, fortæller statslige medier.

Et kraftigt jordskælv og en serie af efterskælv har natten til lørdag dansk tid ramt Sichuan-regionen i det sydvestlige Kina.

157 meldes dræbt, og mindst 5000 er kvæstede, skriver nyhedsbureauet dpa. Skælvet har også ødelagt bygninger og sat gang i jordskred, og redningsfolk er straks blevet sendt til de katastroferamte områder.

Kinas premierminister, Li Keqiang, er rejst til regionen for at vise sin støtte.

- Det vigtigste er nu de næste 24 timer efter skælvet. Det er den afgørende tid for at redde liv, siger Li ifølge det kinesiske nyhedsbureau Xinhua.

Jordskælvet blev i første omgang målt til 7,0 af USA's Geologiske Overvågningscenter (USGS), men siden nedskrevet til 6,6 ifølge nyhedsbureauet AFP.

Rystelser i denne størrelsesorden har potentiale til at medføre omfattende ødelæggelser. Især når det rammer tæt på overfladen, hvilket dette skælv gjorde. Rystelserne fandt sted i en relativ lav dybde af cirka 16 kilometer.

I hovedbyen Chengdu fik jordskælvet bygninger til at ryste og lokale borgere til at flygte ud på gaderne. Fire timer efter det første store skælv, var 264 efterskælv blevet registreret. To af dem målte mere end 5,0 på richterskalaen.

Syv timer efter at jordskælvet skete, fortalte kinesiske medier, at dødstallet var 78. Men som timerne er gået, er dødstallet altså steget til 157 - indtil videre.

Regeringen i Sichuan-regionen fortæller, at mere end 10.000 er blevet hjemløse efter jordskælvet.

Der er omkring 7500 soldater og politifolk på vej til området for at bistå med redningsarbejdet, som lige nu besværliggøres af, at mange veje er så ødelagte, at det er svært at komme rundt i området. Desuden er telefonforbindelsen forsvundet flere steder.

Myndighederne oplyser ifølge dpa, at der er 30.000 telte, 50.000 tæpper og anden nødhjælp på vej til regionen.

I maj 2008 blev Sichuan-regionen ramt af et meget voldsomt og dødbringende jordskælv. Skælvets styrke blev målt til 7,9 på richterskalaen, og dødstallet var på knap 70.000.