IRAK: To nærtstående medarbejdere til den shiamuslimske storayatollah Ali Al-Sistani blev i går dræbt af ukendte gerningsmænd. En tyrkisk forretningsmand blev kidnappet, mens hans syv medarbejdere blev dræbt uden for et hotel i hovedstaden Bagdad. Også en amerikansk soldat blev dræbt af en bombe. Mohamoud al-Madaen blev sammen med sin søn og fire sikkerhedsvagter skudt og dræbt i byen Salman Park syd for Bagdad sent onsdag, mens en anden af Sistanis medarbejdere, Halim al-Mohaqeq, blev dræbt i byen Najaf tidligt i går.

Irakiske embedsmænd siger, at militante sunnimuslimer sandsynligvis står bag de mange dødelige overfald på shiamuslimer og amerikanske soldater forud for parlamentsvalget 30. januar, og at hensigten er at skabe splid mellem det shiamuslimske flertal og det sunnimuslimske mindretal i Irak.

Al-Sistani gav udtryk for, at volden ikke skal bremse det kommende valg. En liste over shiamuslimske kandidater udpeget af Sistani dominerer valglisterne til stor skuffelse for sunnimuslimerne.

Sunnimuslimske ledere siger, at hvis mange sunnimuslimer føler, at det kommende valg bliver unfair, kan det forværre volden og måske endda føre til borgerkrig i landet.

Sistani, der har stor politisk og religiøs indflydelse i Irak, har tidligere opfordret sine tilhængere til at vise tilbageholdenhed og advaret om, at hævnaktioner vil ødelægge landet.

Tyrker gidsel

I går morges blev en tyrkisk forretningsmand taget som gidsel, mens syv af hans medarbejdere blev skudt og dræbt af en halv snes væbnede gerningsmænd ved et hotel i det sydlige Bagdad.

Samtidig fortsatte amerikanske soldater deres forsøg på at nedkæmpe de militante grupper, som i de seneste uger har optrappet deres angreb på irakiske myndigheder og de amerikanske militærenheder. Amerikanske soldater tilfangetog op mod 50 mistænkte oprørere ved aktioner flere steder i Irak. Både amerikanske og irakiske embedsmænd erkendte i går, at der fortsat er områder i Irak, der er for usikre til, at der kan afholdes valg om knap tre uger.

Men Washington fastholder, at valget skal gennemføres på den fastsatte dato. Bush-regeringen siger, at en udsættelse kun vil være en indrømmelse til de militante oprørere.

- Vi ønsker at sikre, at så mange som muligt kan deltage i valget. Men alle er klar over, at valget ikke bliver perfekt, sagde Scott McClellan, talsmand for Det Hvide Hus.

Flere ledende sunnimuslimer siger, at de opfordrer deres tilhængere til ikke at stemme, da valget vil være en fordel for shiamuslimerne.

Under Saddam Husseins styre dominerede det sunnimuslimske mindretal det politiske liv, mens det shiamuslimske flertal havde langt mindre indflydelse.

I går blev en amerikansk soldat dræbt, da en bombe eksploderede på en vej, som han passerede under en patrulje i byen Mosul i det nordlige Irak.