Nelson Mandelas frihedsbevægelse trues af splittelse og er svækket af anklager om korruption.

Sydafrikas regerende parti ANC indledte lørdag en skæbnekongres i Soweto uden for Johannesburg.

Her skal den splittede bevægelse vælge en ny leder til at efterfølge den svækkede præsident, Jacob Zuma.

Valget er det måske mest afgørende øjeblik for ANC i de 23 år, frihedsbevægelsen har været ved magten.

Skandaler og beskyldninger om korruption har plettet Zumas tid som præsident og partiet, der var med til at afskaffe raceopdelingen i landet og erstattet det hvide mindretalsstyre.

I sin tale lørdag erkendte Zuma, at "grådighed udgør en alvorlig trussel" i partiet.

Men samtidig understregede han, at "tyveri og korruption" er lige så udbredt i den private sektor som i regeringen. Det skriver nyhedsbureauet AP.

Partiet har mistet mange af sine tidligere tilhængere. Men Jacob Zuma forsvarede ANC, som Nelson Mandela stod i spidsen for.

- Et tungt ansvar hviler på de delegeredes skuldre for at forny vores bevægelse og genrejse dens tidløse værdier, sagde præsidenten ifølge AP.

Spidskandidaterne er den nuværende vicepræsident, Cyril Ramaphosa, og Nkosazana Dlamini-Zuma, der er præsidentens ekskone og tidligere minister.

Dlamini-Zuma har blandt andet ført kampagne mod hvides fortsatte dominans i landets erhvervsliv.

Den 65-årige Ramaphosa, der er tidligere fagforeningsleder, har talt stærkt imod korruption og har mange tilhængere i erhvervslivet og i middelklassen.

Dlamini-Zuma støttes af ANC's magtfulde kvindegruppe og ungdomspartiet, mens den tidligere fagforeningsleder Ramaphosa har bred støtte fra folk i byerne og middelklassen.

Omkring 5000 delegerede skal vælge Zumas efterfølger.

I alt syv kandidater er opstillet. Men kun Ramaphosa og Dlamini-Zuma menes at have en chance for at vinde.

Vinderen af formandsposten i ANC vil efter alt at dømme afløse Zuma som Sydafrikas præsident. Men først efter det næste valg, som skal afholdes i 2019.

Men et forbitret opgør internt i ANC kan føre til en opsplitning af den tidligere så stærke bevægelse inden det sydafrikanske valg i 2019.

Politiske iagttagere vurderer, at partiet måske kan blive tvunget til at gå ind i en koalition på grund af den svigtende opbakning.

Det svirrer med rygter om stemmeopkøb, arbejdsløsheden er steget med næsten 30 procent under Zumas styre, og den økonomiske vækst er faldet, skriver nyhedsbureauet AP.

Samtidig lever over halvdelen af landets indbyggere under fattigdomsgrænsen.

Beskyldningerne mod Zuma gælder blandt andet hans angivelige relationer til den stenrige indiske Gupta-familie, som han skal have arbejdet sammen med for at have kontrol over lukrative statskontrakter.

Og sagerne har adskillige gange fået både oppositionen og medlemmer af ANC til at opfordre præsidenten til at gå af.

- For ikke længe siden, kammerater, troede jeg, at jeg skulle overtales til at gå af, sagde Zuma ifølge nyhedsbureauet dpa.

- Jeg vil sige, at jeg ikke bærer nag.

Valget af en ny leder finder sted søndag aften.