Amerikanske soldater rettede tidligt onsdag tungt artilleri mod den shiitiske Mehdi-milits positioner uden for Imam Ali-helligdommen i den irakiske by Najaf, sagde en talsmand for USA's militær.

Den tunge beskydning indledtes omkring klokken 06.30 lokal tid og var rettet mod Medina-gaden, der fører til moskeen.

Natten er forløbet uden større sammenstød i Najaf, men amerikanske marineinfanterister har "bombet Medina-gaden en del i løbet af natten", sagde sergent Trevor Candelan.

Irakiske og amerikanske tropper ventede tirsdag på ordren til et forestående angreb på Imam Ali-moskeen.

Tidligere tirsdag udstedte Iraks regering et ultimatum til Moqtada Sadr og hans Mehdi-milits, der har forskanset sig i moskeen, om, at de, hvis de ikke overgiver sig inden for få timer, vil blive angrebet.