Stoltheden strutter ud af kineserne. Det lyser ud af både ranke politifolk på gaderne, venlige toldere i lufthavnen og de mange tusind, der slider dagen lang i rengøringshold eller står vagt i mange stive timer ved den olympiske bys knudepunkter.
De er stolte af deres job og over, at Kina de næste uger bliver centrum for hele verdens opmærksomhed. Med sjælden set omhu og interesse passer kineserne godt på deres udenlandske gæster. Sikkerheden er høj, betænksomheden endnu større. Værtsbyens smilende indbyggere gør alt for få den kinesiske OL-satsning til at fremstå solid og driftsikker. Og de mange gæster kan umuligt komme på afveje, for uanset hvor man bevæger sig hen, er mindst fem kinesiske servicefolk klar til at gøre ens liv lettere. Alt fungerer, intet er overladt til tilfældighederne.

Men der er dog en ting, de offervillige kinesere ikke kan løfte. Og det er den tunge dyne af forurenet luft, der trykker sig ned mod de nyopførte olympiske arenaer i Beijing. På hver eneste bus- eller taxatur rundt i Beijing bliver næseborene testet af forskellige typer ucharmerende luft med svovlholdig eftersmag. Kinesiske embedsmænd hævder, at den grå dyne over Beijing delvist er dannet som en følge af de høje varmegrader. Forskellige medier og miljøgrupper lægger snittet lidt anderledes.

Og selv om kineserne gør alt, hvad de kan for at vise landet frem fra den bedste side, bliver forureningsspørgsmålet ved med presse sig på. Torsdag var Beijing endnu engang indhyllet i smog, mens timerne til den store åbningsceremoni så småt begynder at rinde ud. De dunkle forureningsskyer bliver dagligt kombineret med en høj luftfugtighed og temperaturer på godt 30 grader, hvilket skaber særdeles svære betingelser for udøverne. De kinesiske myndigheder har allerede fjernet omkring en million af byens 3,3 millioner biler fra Beijings vejsystemer, mens mere end 100 forurenende fabrikker og byggepladser er blevet lukket ned i et forsøg på at få smoggen til at forsvinde. Og spørgsmålet er så, hvor meget mere arrangørerne kan og vil gøre.

IOC-præsident Jacques Rogge advarede sidste år om, at dårlig luftkvalitet i Beijing kunne føre til, at det olympiske maratonløb ville blive aflyst. Den seneste uge har Rogge dog primært haft travlt med at rose de kinesiske arrangørers arbejde. Men der er ingen tvivl om, at IOC vil afvise at sende atleterne i spil i udendørs konkurrencer, hvis luftkvaliteten kan være skadelig for deres helbred. Og på den måde kan kinesernes mange anstrengelser for at gøre OL spektakulært vise sig at blive en vanskelig opgave. For desværre kan selv en selvopofrende og sympatisk kinesisk befolkning ikke ændre på, at OL i Beijing blandt andet vil blive husket for de tunge smogskyer.

Til fredagens åbningsceremoni viser et hurtigt kig på vejrudsigten, at der er fare for torden og regnbyger. Men selv om meteorologerne skulle have taget fejl, eller de kinesiske myndigheder får ændret prognosen med kemikalier, vil Beijings indbyggere alligevel ikke se meget til det gigantiske festfyrværkeri, som de kinesiske arrangører har tænkt sig at skyde OL i gang med, hvis forureningsdynen fortsat hviler ind over byen fredag, medmindre regn og blæst altså endnu engang formår at sprede skyerne.