FODBOLD: Schalke 04 satte sandsynligvis en stopper for Esbjergs Toto-Cup eventyr med en 3-1 sejr over vestjyderne på Stadion ved Messecenter Herning, der i aftes lagde græs til Esbjergs første Toto Cup-semifinale.

Schalke med Ebbe Sand i startopstillingen vandt fortjent, selv om Esbjerg havde stor ære af den velspillede kamp. Vestjyderne kom godt ind i kampen og forsøgte sig med at presse Schalke hårdt i startfasen, og den taktik kom tilsyneladende helt bag på Schalke-mandskabet, der gang på gang blev udspillet af en flok veloplagte jyder.

Hurtig føring

Allerede efter otte minutter kom udbyttet af arbejdet, da Jerry Lucena iskoldt udnyttede en chance i feltet og scorede til en overraskende 1-0 føring. Overraskende fordi Toto-Cu'pen sidste år agerede den velsignede bagdør til UEFA Cup'en for Schalke 04, og turneringen er ligeledes i år eneste chance for fodbold i Europa for den ambitiøse klub fra Gelsenkirchen.

De 9375 tilskuere på et fuldstændig fyldt stadion forventede, at alvoren skulle gå op for Schalke, men en stærk defensiv med Nikolaj Høgh og Anders Møller Christensen i centrale roller, viste europæisk klasse ved at holde offensive klassespillere som Ailton, Ebbe Sand og Hamit Altintop væk fra de store, åbne muligheder. Esbjerg lagde sig længere tilbage og stressede i stedet Schalke med flot omstillingsfodbold, der skabte store chancer til blandt andre svenske Fredrik Berglund.

Helt ufortjent

Derfor var det både frustrerende og ufortjent, at brasilianeren Ailton let kunne score efter et hjørnespark i de døende minutter af første halvleg. Sidste års topscorer i Werder Bremen og Bundesligaen stod der, hvor de rigtig gode angribere står, og sparkede let bolden i nettet efter en stor fejl af Esbjergs målmand Lars Winde - til stor jubel for de par tusinde Schalke-fans, der satte farve på kampen med imponerende non-stop fællessang.

Esbjerg fortsatte med at satse på kontraspillet i 2. halvleg, og selv om det gav chancer, foregik spillet nu i et meget lavere tempo. Schalke kontrollerede, men spillede fortsat uinspireret og udskiftede en ufarlig Ebbe Sand efter en times spil for at satse på den unge Mike Hanke. Og det var en klog beslutning af den erfarne Schalke-boss Jupp Heynckess. Det var tydeligt, at Hanke var sulten for at vise, at han skal ligge ved siden af Ailton, og efter blot 10 minutter på banen satte han en solid pandebrask på et indlæg fra Altintop og bragte tyskerne fra Ruhr-distriktet på 1-2.

Herefter var al kraft var som suget ud af Esbjergspillerne. Esbjerg-forsvaret blev mere og mere mørt og slidt og fem minutter før tid kunne Hamit Altintop sætte sidste fod på et flot angreb til slutstillingen 1-3.

Tirsdag spiller Schalke 04 og Esbjerg FB returopgør på Arena Auf Schalke i Gelsenkirchen.