Bordtennis blev i 1800-tallet opfundet af engelske officerer, der kæmpede mod kedsomhed og derfor ledte efter nye måder af fordrive tiden på under et tvunget ophold i Indien.
26-årige Michael Maze kommer med statsgaranti ikke til at kede sig på samme måde som spillets ophavsmænd, når han den 10. august sætter sig i flyet mod Beijing med drømmen om at få en olympisk medalje om halsen. I Kina kan Maze vente sig skræmmende modstand fra den store nations ypperste udøvere, mens tusindvis af passionerede tilskuerne i Peking University Gymnasium vil forsøge at bringe danskeren ud af fatning.

Citat

- Jeg kommer op mod nogle vilde modstandere og skal også spille over evne, hvis jeg skal nærme mig en medalje, men hvis jeg rammer den lige i røven under hele OL, så ved jeg, at jeg kan være mod alle de bedste. Om jeg så har marginalerne til at vinde og er helt oppe på mit højeste niveau, det må tiden vise, siger Maze.

Men Maze har tidligere vist, at han kan klare det kinesiske pres. Blandt andet ved VM i 2005, hvor han kom hjem fra Shanghai med bronze og blev den første dansker nogensinde, der sikrede nationen en VM-medalje. I kvartfinalen var Michael Maze nede med 0-3 i sæt mod kineseren Hao Shuai, men overlevede tre matchbolde i fjerde sæt og vandt til slut en uhørt spændende kvartfinalekamp.

- Det er utroligt motiverende at have muligheden for at kunne slå kineserne i deres egen hule. Den fornemmelse, jeg havde ude i Kina sidste gang, har jeg i hvert fald ikke glemt. Det vil jeg bestemt gerne prøve igen. Jeg kan godt lide at spille derude, når der er så meget fokus. Jeg frygter det slet ikke. Jeg vender den altid om og lægger vægt på, at det er mindst lige så svært for dem, når de spiller på hjemmebane, hvor alle kræver, at de vinder. Det gælder om at bruge det pres til egen fordel, siger Michael Maze om udsigten til at lande i den kinesiske heksekedel.

Den olympiske bordtennisturnering er spækket med asiatiske stjernenavne, hvor spillere fra Sydkorea og Hongkong blander sig i den kinesiske dominans. Og hvis Maze skal spille sig frem til et møde mod et af de store kinesiske navne, skal han trods seedningen som nummer 16 først sende en række andre stærke spillere ud af turneringen.

Danskeren har sit eget bud på, hvorfor kineserne sidder tungt på bordtennissporten.
- De er selvfølgelig godt byggede til bordtennis. Men de har også en helt anden kultur. De har så mange dygtige trænere, at der alene i en enkelt kinesisk provins er flere trænere, end der er i hele Europa. Og de træner mange timer hver dag. Der bliver ikke tænkt på, om alle har det godt og kommer igennem skolesystemet med nogenlunde fornuftige karakterer. De kører dem hårdt, og det er bare er ærgerligt for dem, der falder fra. Hvis der er én, som bliver skadet så meget, at han ikke kan gå, så må han bare tage hjem til sine forældre igen, og så tager man den næste i rækken. Det er selvfølgelig et brutalt system, men det skaber altså bare nogle sindssygt dygtige sportsstjerner, siger Michael Maze.

Den danske topspiller har på nærmeste hold kunnet iagttage, hvordan den benhårde disciplin former den kinesiske ungdom og skaber træningsforhold for de helt små aldersgrupper, som omgående ville skabe bred folkelig forargelse herhjemme.

- Det er helt ekstremt. Jeg har selv været på træningslejre derude og set, hvordan de kører de helt unge piger og drenge på otte-ni år. Jeg ved ikke, hvor mange forældre, Børns Vilkår eller alle mulige andre organisationer, du ville få efter dig, hvis du gjorde det samme i Europa eller Danmark. Men for dem er sport også en vej til at gøre sig økonomisk uafhængig og få noget status, lyder det fra Maze.

Mens kinesiske bordtennisspillere bliver forgyldte, hvis de henter en guldmedalje, bliver det højst til et par skulderklap og en medaljebonus for en dansk udøver. Men Maze brokker sig ikke over den store økonomiske forskel.

<B>Problemer med ryggen </B>
- Jeg kan leve af min sport og har et rigtig, rigtig godt liv og er ikke tvunget til at tænke på andre ting. Det er også et valg, jeg har taget. I det danske system er det jo tit sådan, at man helst skal studere og have gået i gymnasiet. Men når du er oppe mod nogle af de bedste spillere i verden, der bliver hevet ud og bare træner, så holder det bare ikke. Jeg kender ikke nogen bordtennisspillere, der har været top 20 i verden, som har færdiggjort en uddannelse. Hvis du vil være med, er du bare nødt til at begynde tidligt, siger Maze.

Den temperamentsfulde dansker har de seneste år haft store problemer med sin ryg, som har holdt ham ude af adskillige turneringer. Men Maze føler sig nu endeligt fysisk ovenpå og går efter at få metal med hjem fra den kinesiske heksekedel.

- Jeg kommer op mod nogle vilde modstandere og skal også spille over evne, hvis jeg skal nærme mig en medalje, men hvis jeg rammer den lige i røven under hele OL, så ved jeg, at jeg kan være mod alle de bedste. Om jeg så har marginalerne til at vinde og er helt oppe på mit højeste niveau, det må tiden vise, siger Maze.