Historie
Basketball blev opfundet i 1891 af den amerikanske idrætslærer James Naismith fra Springfield, Massachussetts, da skolens inspektør gav ham den opgave at finde på en ny indendørs sport. En sport, som skulle udfylde det tomrum, der var om vinteren mellem den amerikanske fodbold- og baseballsæson.

Man ved ikke præcis, hvordan Naismith fik ideen til basketball, men en af anekdoterne lyder, at Naismith var løbet tør for gode ideer, og alle papirerne med små notitser og forslag blev krøllet sammen og smidt i en papirkurv. Da Naismith gik ud for at hente en kop kaffe, blev han opmærksom på papirkurven med papirkuglerne i og fik pludselig en god idé: basketball.

Mange synes, at spillet burde hedde Naismith-ball, men sporten fik i stedet sit navn efter det engelske ord for kurv – basket.

Det følgende år blev den første basketkamp spillet, og hurtigt blev sporten meget populær – først i USA, senere i resten af verden, hvor studerende og soldater gjorde den kendt. I dag er basketball en af verdens største idrætsgrene, og det internationale basketballforbund FIBA har hele 213 medlemslande.

Basketball var første gang på det olympiske program i 1904 i St. Louis som opvisningssport, og først i 1936 i Berlin var den officiel disciplin med USA som de første guldmedaljevindere. I mange år frem var det kun amatører, der måtte være med ved de olympiske basketballturneringer, men ved OL i 1992 i Barcleona kunne verden for første gange stifte bekendtskab med det såkaldte ”Dream Team” med basketstjerner som Michael Jordan og Larry Bird på holdet. USA vandt guld ved hvert OL frem til legene i Athen, hvor Argentina vandt titlen.

Basketball ved OL
I både kvindernes og mændenes turnering er de 12 hold inddelt i to grupper. De fire bedste hold fra hver gruppe kvalificerer sig til kvartfinalerne, hvorfra vinderne kommer i semifinalerne – osv.

De hold, der ikke kommer videre fra gruppespillet, og de hold, der taber i kvartfinalerne, skal kæmpe om placeringerne 5-12, mens de to tabende semifinalister spiller en bronzekamp.

Der spilles i 40 minutter, inddelt i fire perioder. Ender kampen uafgjort, fortsættes med forlænget spilletid i fem minutter ad gangen, indtil en vinder er fundet.

Gruppespillet afvikles i Wukesong-hallen, der har plads til 18.000 tilskuere.

Favoritter
Ved OL i Athen tabte USA uventet til Argentina i semifinalen med 81-89 på trods af, at stjernespillere som LeBron James, Allen Iverson og Tim Duncan var med på holdet.

I år regnes USA dog for klare favoritter, og mange store stjerner som f.eks. Kobe Bryant og LeBron James har meldt deres ankomst. Men USA får det sværere og sværere på landsholdsplan – NBA har fået flere stærke udenlandske spillere, og bl.a. Tysklands Dirk Nowitzki, Spaniens Pau Gasol og ikke mindst Kinas Yao Ming vil gøre, hvad de kan for at kaste grus i de amerikanske baskethjul.

Også på kvindesiden er USA favoritter, selv om Australien vandt det seneste VM.