København: Bag enhver mand står en kvinde, siger man. Men bag Dame Edna står der en mand, nemlig den australske komiker John Barry Humphries, der tirsdag den 17. februar fylder 75 år.

Barry Humphries er verdensberømt for sin Dame Edna Everage, hvor han selv skriver sine dialoger, men han er også skuespiller, forfatter og en af Australiens mest elskede og efterspurgte landskabsmalere.

Sin passion for vittige, satiriske tekster og udklædning har han haft livet igennem. Allerede da han gik i underskolen hjemme i en forstad til Melbourne, opdagede han, at det var lettere at skaffe sig venner ved at trække i et kostume og spille småroller end at få dem i skolen, hvor hverken lektier, matematik eller sport kunne fange hans interesse.

Det var mens han studerede jura og kunst på universitetet i Melbourne, at Dame Edna - en australsk forstadshusmor med visse ligheder med hans egen mor - blev skabt.

Efter nogle år på australske teaterscener flyttede Barry Humphries til Storbritannien. Her optrådte han på skiftende teatre, inden han i 1960 fik sit britiske gennembrud med rollen som bedemanden Mr. Sowerberry i skuespilversionen af Oliver Twist. Da forestillingen blev taget op af Piccadilly Theatre og senere London Palladium, spillede han Fagin, der oplærer Oliver Twist og de andre gadedrenge i tyverihåndværket.

Det var dog som Dame Edna, at han lagde det meste af den engelsksprogede verden for sine fødder. I USA kneb det en overgang noget, og da han optrådte med en satire over hovedrige amerikanere med underbetalt spansktalende hushjælp, var der mange, der hverken forstod ironien, eller at Dame Edna ikke var en rigtig kvinde, men en mandlig skuespiller. Dele af de latinamerikanske samfund tog satiren for pålydende og anklagede Dame Edna for racisme og sendte dødstrusler.

Men Humphries? karriere blomstrede, han fik også filmroller, men hans stigende afhængighed af alkohol, der var medvirkende årsag til hans to første skilsmisser, fik hans familie til at frygte for hans liv. Hans forældre fik ham indlagt på en privat afvænningsklinik, og siden har han været tørlagt. Han kom tilbage på scenen og blev i 1990 gift igen, denne gang med Lizzie Spender, der er hans fjerde og nuværende kone.

Barry Humphries nåede i 2000 frem til Broadway i New York, hvor han året efter vandt teaterpriser for bedste skuespil og som bedste skuespiller. I 2007 blev han Kommandør af Den Britiske Imperieorden.

Som Dame Edna går Humphries som regel på scenen med skrigende violet hår, voldsomme similibesatte briller og overdådige rober skabt af den australske designer Bill Goodwin. Flere af roberne var i 2004 udstillet på Kvindemuseet i Århus.

/ritzau/