Kardinal George Pell, der er pavens finansminister, skal svare på sexanklager mod ham ved en høring 5. marts.

Den australske kardinal George Pell, der er en af pave Frans' nærmeste rådgivere, skal møde i retten i Melbourne 5. marts næste år. Her skal han svare på spørgsmål i en sag, der ifølge politiet omhandler seksuelle forbrydelser.

Under høringen om fem måneder kan op mod 50 vidner blive indkaldt. De skal hjælpe med at afgøre, om der er tilstrækkelige beviser mod Vatikanets økonomichef til at retsforfølge ham.

Det sagde en dommer ved Melbourne Magistrates' Court fredag morgen ifølge nyhedsbureauet AFP.

Fredagens høring varede cirka 20 minutter.

76-årige George Pell sagde intet, da han blev eskorteret til og fra retten af politibetjente gennem det store opbud af journalister, tilhængere og modstandere.

Anklageskriftet mod George Pell er indtil videre hemmeligholdt.

I juni oplyste australsk politi, at kardinalen var blevet indkaldt for retten som følge af "historiske seksuelle lovovertrædelser", der angiveligt har fundet sted for mange år siden.

Politiet oplyste desuden, at der er tale om "flere personer", som beskylder George Pell for seksuelle overgreb.

Da sagen blev offentligt kendt, indkaldte Pell til et pressemøde i Vatikanet, hvor han afviste alle anklager mod ham og kaldte sagen en "heksejagt".

- Disse sager har nu været efterforsket i to år. Der har været læk til medierne. Det har været et karaktermord uden ophør, sagde han i juni.

I fire år har en uafhængig undersøgelseskommission gransket omfanget af misbrugssager i den katolske kirke i Australien, og hvordan kirken har håndteret sagerne.

Blandt de foreløbige konklusioner er, at syv procent af alle præster i perioden fra 1950 til 2010 menes at have misbrugt børn seksuelt.

Det skriver nyhedsbureauet AAP.

Et af de steder, hvor det har stået værst til, er i George Pells hjemby, Ballarat.

Pell var selv præst i Ballarat i 1970'erne og 1980'erne.

I dag er han nummer tre i den katolske kirkes hierarki.